Parasitas estimulam canibalismo em alguns animais, diz estudo

Parasitas podem ser responsáveis por estimular alguns animais a recorrerem ao canibalismo, de acordo com os resultados de um estudo publicado na revista científica Royal Society Open Science.

Cientistas que investigavam os efeitos de um parasita geralmente encontrado em camarões adultos descobriram que os crustáceos infectados tinham mais probabilidade de comer camarões menores do que os adultos não infectados.
Os camarões são conhecidos por seu canibalismo ocasional. Mas, segundo os cientistas, a presença dos parasitas aumenta significantemente as chances desse comportamento acontecer.
O parasita, chamado Pleistophora mulleri, é do tamanho de uma célula vermelha do corpo humano, e se move nos músculos do camarão como um esporo.
Sozinhos, os parasitas não produzem efeitos, mas quando estão aos milhões, podem afetam gravemente hospedeiro. Eles corroem os músculos dos camarões, forçando o animal a comer mais para suprir a demanda de energia gerada pelo parasita.
Segundo Alison Dunn, autora do estudo, o camarão recorre ao canibalismo para "lidar com o custo da infecção, além de ganhar mais comida".
Dunn afirma que estudos anteriores descobriram que a lesão muscular causada pelos parasitas pode fazer os camarões deixarem de caçar suas presas habituais. "O canibalismo de camarões menores é a única forma de esses animais sobreviverem", afirma Dunn no estudo.
Segundo a ciência, o canibalismo já foi registrado em mais de 3 mil espécies e geralmente é usado como uma forma dos organismos obterem comida em situações de extrema necessidade. Além disso, o canibalismo reduz a competição dentro da própria espécie. Mas a autora do estudo descarta que possíveis infecções por parasitas façam uma pessoa querer comer outra.
"Nossa pesquisa não sugere qualquer relação entre parasitas e o canibalismo humano", afirma Dunn. "Para os camarões, ao contrário dos seres humanos, o canibalismo é uma fonte importante de alimento mesmo para animais não infectados. Parece improvável que um parasita possa influenciar o canibalismo entre humanos".

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